Watch and Punish

_____ Michel Foucault analysed what he named disciplinary societies, which we can place in the period of major events of the XVIIIth century until the middle of the XXth century. The aim of these societies was to:

“Concentrate; to distribute in the space; to order in time; to compose in the space-time a productive strength of which the effect must be superior to the sum of elementary forces.” (Gilles Deleuze,« Post-scriptum about societies of control»).

And for it, we proceed to “the organization of the large circles of confinement”, each passing, individually, and successively from a closed environment to other one. These societies succeeded the societies of sovereignty which proceeded differently: “take rather than organize the production, decide on death rather than manage the life”. Foucault knew and said that what he had identified as disciplinary society was passing and we were already passing out of it. Burroughs, for his part, named society of control what Deleuze identifies as succeeding the disciplinary societies and which contains some of the characteristics of these societies that Foucault saw coming:

“I examined how the discipline [in an European society] was developed, how it changed according to the development of the industrial society and the increase of the population. The discipline, which was so effective to maintain the power, lost a part of its efficiency. In industrial nations, the disciplines enter a crisis. […] it is evident that we have to quir in the future the current society of discipline.” (Michel Foucault,”The disciplinary society in crisis, Said and written”).

____ Let us return to Watch and Punish, more precisely in the chapter dedicated to the panopticon. Previously, concerning quarantine epidemics of plague, the principle of the surveillance was in place: individualizing covering, surveillance continues for each person. From the quarantine to the panopticon, we measure the gain of efficiency. It is not any longer necessary to have an important number of visiting inspectors, permanently to look for the information in closely from every individual. With the panopticon a single supervisor is enough, the information reaching him by the means of light rays which we knew how to use in this particular architecture.

“Panopticon is a machine to separate both seeing and being seen: in the peripheral ring, we are totally seen, without ever seeing; in the central tower, we see everything, without ever being seen. This is an important device, because it automates and undividualizes the power.”

“The more one has these anonymous and temporary observers, the more increases for the prisoner the risk of being surprised and the conscious worry of being observed. […] it is not necessary to have appeal to authority as a means of forcing for condemned person to have good contact.”

“The constant pressure acts even before the faults, the errors, the crimes are committed […] Because without any other physical instrument other than architecture and geometry, it acts directly on the individuals; it “gives to the spirit more power onto the spirit”.” (Michel Foucault,”Watch and Punish”).

____ It is not longer necessary to use authority to show power to criminals. A psychological pressure is organized around him to deprive him of choice. If he commits a crime he is punished. Freud explained this guilt of the individual in an environment which is too severe and oppressive:

“The super ego will keep the character of the father, the stronger the Oedipus complex the more quickly his repression occurred (under the influence of the authority, the religious instruction, the education, the readings), the more severe will be later the dominion of the super ego on the me as moral sense, even as an unconscious sense of guilt.” (Freud, “Essays of Psychanalise”)

Freud explains by treatment, how the conscious and the unconscious manage the desires. His researches are essential concerning the knowledge of human psychology.
Panopticon is not only a prison, but also a research center, a place of experimentation:

“Concerning a laboratory, Panopticon can be used as a machine to create experiences, to modify the behaviour and raise individuals. Experimental treatments and verify their effects. Try various punishments on prisoners, according to their crimes and their character, and look for the most effective one.” (Michel Foucault, “Watch and Punish”).

Prisoners are no longer human beings. The punishment given is more inhuman than the crime of the condemned person, behind the visible sweetness of the punishment. Stanley Kubrick used the novel of Burgess “Clockwork Orange” , to make a film in 1970. The central figure, Alex, spends time violating, robbing and God knows what. Arrested, he is condemned to 14 years in prison. He agrees to follow a new experimental therapy established by the government to fight against crime. The film explains two types of violence; Alex against the political power. The first one is cruel and bestial but the second is even more, because it aims at controlling Alex’s unconscious. Kubrick plunges us in the heart of a problem of current events: the crime and its management by the State.

____ “The increasing use of disciplinary mechanisms. Whereas on one side, disciplinary establishments multiply, their mechanisms have a certain tendency “to go out from the instutition”, to go out from closed fortresses where they worked to circulate in the “free” state, the massive and compact disciplines decompose into flexible processes of control, that “we can transfer and adopt”.” (Michel Foucault, “Watch and Punish”).

This important passage of Foucault, announces the extension of the sophisticated system of surveillance of Panopticon outside the prison. The circles of confinement are not longer a good justified repression for resistance fighters. To punish and to lock is today a disproportionate initiative in answer to the problem of the generalization of protesters.
We multiply the reforms which would have as a real object “to manage the agony of the circles of confinement and to occupy people” up to the total implementation of the control. We enter another regime of power where it is then necessary to control everybody with discretion and then to marginalize the resistance fighters, and where the democratic right is in the service of the repression. In this crisis, some reforms can “mean” at first new liberties, but participate also in control mechanisms which compete with the hardest “confinements”.

____ Nevertheless it is still necessary to be watchfull: the correspondence of the visible bodies is at the same moment imperative and average technical of the disciplinary control. The new technologies provide the necessary tools for this control generalized to all the individuals for disciplinary or commercial purposes.
In England, all the video cameras installed on the ground supply the images to the police for possible analysis in case of criminal acts. In France the traffic speed checks are automatically and immediatly punished. The new technologies as well as the ingenious Panopticon architecture allow the control a large number of people with few supervising human being. It is the individualization of the masses of which where every individual can be watch and control. The visibility, the continuous, immediate surveillance of each one. And even the automatic punishment according to a table of fines established.

George Orwell describes in “1984” a dictatorship commanded by an invisible leader whose portraits are everywhere: Big Brother. Who watches the slightest actions of each person, giving us the slogan “Big Brother is watching you!”, which symbolizes the regime. In this dystopia, Orwell proposes a reflection about the ruin of the man by the seizure of the thought and the proliferation of the technocracy.
The exploitation of the new technologies allowed the implementation of a new system of surveillance. One of latest novelties relates to biometric data. Everywhere where we speak about biometric chips and about the new electronic ID card, we hear “Big Brother”. These biometric chips identify, in real time, an individual by measuring his physical characteristics. Nevertheless the end of the system is not guaranteed, at the moment. Consequently a person could mistakenly be accused of an offence which he did not commit. Another problem appears: to whom will fall the burden of proof of identity? Unfortunatly this proof risks being reduced to the citizen him-self. Proving that we are indeed the person that we claim to be is a difficult task.

____ This automatimation allows one to deprive the individual of his right to contest and cancels access to a fair lawsuit. Today we watch the excess speeding, photograph the offender, look for the name and the address of the culprit in the files of car registration documents, which establishes automatically the report and the amount of the fine and sends by mail the punishment.
Also tomorrow we can maybe track down an “antisocial” or a delinquent by biometric imprints to look for him in a database identifying all the individuals, to localize him, to condemn him by computer according to the assessment, to place him an electronic bracelet to immobilize him, and watch him by satellite. Idem for those who would like to dispute or to question this new totalitarianism, for those who would like to consume infrequently, for those who would like to think differently. Those there would be separated and put away not to contaminate the others.

Marjorie Brunet Plaza

May 2006

Surveiller et punir

_____ Michel Foucault a analysé ce qu’il nommait les sociétés disciplinaires, dont on peut situer la période de plus grande actualité du XVIIIe siècle jusqu’au milieu du XXe siècle. Le projet de ces sociétés était de:

« concentrer ; répartir dans l’espace; ordonner dans le temps ; composer dans l’espace-temps une force productive dont l’effet doit être supérieur à la somme des forces élémentaires.» (Gilles Deleuze, « Post-scriptum sur les sociétés de contrôle »).

Et pour cela, on procèdait à «l’organisation des grands milieux d’enfermement », chacun passant, individuellement, et successivement d’un milieu clos à un autre. Ces sociétés succédaient aux sociétés de souveraineté qui procédaient différemment: « prélever plutôt qu’organiser la production, décider de la mort plutôt que gérer la vie ». Foucault savait et disait que ce qu’il avait identifié comme société disciplinaire était transitoire et que nous en sortions déjà. Burroughs, de son côté, a nommé société de contrôle ce que Deleuze identifie comme succédant aux sociétés disciplinaires et qui comporte certaines des caractéristiques de ces sociétés que Foucault voyait venir:

“J’ai examiné comment la discipline [dans une société européenne] a été développée, comment elle a changé selon le développement de la société industrielle et l’augmentation de la population. La discipline, qui était si efficace pour maintenir le pouvoir, a perdu une partie de son efficacité. Dans les pays industrialisés, les disciplines entrent en crise. […] Il est évident que nous devons nous séparer dans l’avenir de la société de discipline d’aujourd’hui.” (Michel Foucault, “La société disciplinaire en crise, Dits et Ecrits”).

____ Revenons à Surveiller et Punir, plus précisement au chapitre consacré au panoptique. Dès avant, avec la quarantaine des épidémies de peste, le principe de la surveillance était en place: quadrillage individualisant, surveillance continue de chacun. De la quarantaine au panoptique, on mesure le gain d’efficacité. Il n’est plus besoin d’un nombre important d’inspecteurs allant, en permanence chercher l’information au plus près de chaque individu. Avec le panoptique un seul surveillant suffit, l’information lui parvenant par le canal des rayons lumineux qu’on a su utiliser dans une architecture adéquate.

“Le Panoptique est une machine à dissocier le couple voir-être vu: dans l’anneau périphérique, on est totalement vu, sans jamais voir; dans la tour centrale, on voit tout, sans être jamais vu. Dispositif important, car il automatise et désindividualise le pouvoir.”

“Plus nombreux sont ces observateurs anonymes et passagers, plus augmentent pour le détenu le risque d’être surpris et la conscience inquiète d’être observé. […] il n’est pas nécessaire d’avoir recours à des moyens de force pour contraindre le condamné à la bonne conduite.”

“la pression constante agit avant même que les fautes, les erreurs, les crimes soient commis […] Parce que sans autre instrument physique qu’une architecture et une géométrie, il agit directement sur les individus; il “donne à l’esprit du pouvoir sur l’esprit”.” (Michel Foucault, “Surveiller et Punir”).

____ Il n’est plus nécéssaire de passer par les moyens de force pour montrer le pouvoir aux criminels. Une pression psychologique est mise en place autour de lui pour lui enlever le choix. Quoique qu’il arrive il sera puni. Freud expliquait cette culpabilité chez l’individu dans un milieu trop sévère et oppressante:

“Le sur-moi conservera le caractère du père, plus le complexe d’Oedipe a été fort et plus son refoulement s’est produit rapidement (sous l’influence de l’autorité, de l’instruction religieuse, de l’enseignement, des lectures), plus sévère sera plus tard la domination du sur-moi sur le moi comme conscience morale, voire comme un sentiment de culpabilité inconscient.” (Freud, “Essais de Psychanalise”)

Freud explique par la médecine, la gestion des désirs par le conscient et l’inconscient. Ses recherches sont primordiales en ce qui concerneles connaissances sur la psychologie humaine.
Le Panoptique n’est pas seulement une prison, mais aussi un centre de recherche, un lieu d’expérimentation:

“Côté laboratoire, le Panopticon peut être utilisé comme machine à faire des expèriences, à modifier le comportement, à dresser ou redresser les individus. Expérimenter des médicaments et vérifier leurs effets. Essayer différentes punitions sur les prisonniers, selon leurs crimes et leur caractère, et rechercher les plus efficaces.” (Michel Foucault, “Surveiller et Punir”).

Les prisonniers ne sont plus des êtres humains. La punition donné est bien plus inhumaine que le crime du condamné, derrière l’apparente douceur de la peine. Stanley Kubrick reprend le roman de Burgess “Orange Mécanique”, pour faire un film en 1970. Le personnage principal, Alex, passe son temps à violer, frapper et Dieu sait quoi. Arrêté, il est condamné à 14 ans de prison. Il accepte de suivre une nouvelle thérapie expérimentale insituée par le gouvernement pour lutter contre la criminalité. Le film oppose deux violences; Alex à celle du pouvoir politique. La première est cruelle et bestiale mais la deuxième l’est encore plus, car elle a pour but de contrôler l’inconscient d’Alex. Kubrick nous plonge au coeur d’un problème d’actualité: la délinquance et sa gestion par l’Etat.

____ “L’essaimage des mécanismes disciplinaires. Tandis que d’un côté, les établissements de discipline se multiplient, leurs mécanismes ont une certaine tendance à se “désinstitutionnaliser”, à sortir des forteresses closes où ils fonctionnaient à circuler à l’état “libre”, les disciplines massives et compactes se décomposent en procédés souples de contrôle, qu”on peut transférer et adopter.” (Michel Foucault, “Surveiller et Punir”).

Ce passage important de Foucault, annonce l’extension du système de surveillance sophistiqué du Panoptique en dehors de la prison. Les milieux d’enfermement ne sont plus une bonne réponse à la répréssion des résistants. Punir et enfermer est aujourd’hui une démarche démesurée en réponse à la problématique de la généralisation des contestataires.
On multiplis les réformes laquelles auraient comme objet véritable “de gérer l’agonie des milieux d’enfermement et d’occuper les gens” jusqu’à la totale mise en place du contrôle. Nous entrons dans un autre régime de pouvoir où il faut alors contrôler tout le monde en toute discrétion et ensuite marginaliser les résistants, et où le droit démocratique est au service de la répression. Dans cette crise, certaines réformes peuvent “marquer” d’abord de nouvelles libertés, mais participer aussi à des mécanismes de contrôle qui rivalilsent avec les plus durs “enfermements”.

____ Mais il est encore nécessaire de passer par le regard: la conformité des corps visibles est à la fois impératif et moyen techniques du contrôle disciplinaire. Les technologies nouvelles apportent les outils nécessaires à ce contrôle généralisé de tous les individus à des fins disciplinaires ou commerciales.
En Angleterre, toutes les video caméra installées sur le territoire fournissent les images à la police ou à la justice pour analyse éventuelle en cas d’acte délictueux. En France les contrôles routiers de la vitesse avec punité sont automatiques et immédiates.Les technologies nouvelles tout comme l’architecture ingénieuse du Panopticon permet de contrôler un grand nombre de gens avec peu de surveillants humain. C’est l’individualisation d’une masse dont on peut surveiller et contrôler chaque individu. La visibilité, la surveillance continue, instantanée de chacun. Et même la punition automatique selon un barême pré établie.

George Orwell décrit dans “1984” une dictature commandée par un chef invisible dont les portraits sont partout: Big Brother. Ce dernier surveille les moindres faits et gestes de chacun, d’où le slogan “Big Brother is watching you!”, qui symbolise le régime. Dans cette contre-utopie, Orwelle propose une réfléxion sur la ruine de l’homme par la confiscation de la pensée et la prolifération de la technocratie.
L’exploitation des nouvelles technologies a permis la mise en place de nouveaux système de surveillance. Une des dernières nouveauté fait appel à des données biométriques. Partout où l’on parle des puces biométriques et de la nouvelle carte d’identité éléctronique, on entend “Big Brother”. Ces derniers identifient, en temps réel, un individu en mesurant ses caractéristiques physiques. Pourtant la finalité du système n’est, pour l’instant, pas garantie. Ceci a pour conséquence qu’une personne pourrait se retrouver fichée par erreur et être accusée d’un délit qu’elle n’a pas commis. Un autre problème surgit: à qui incombera la charge de la preuve de l’identité? Celle-ci risque fort de reposer sur le citoyen lui-même. Prouver qu’on est bien la personne que l’on prétend être est une tâche difficile.

____ L’automatisme permet de priver l’individu de son droit à la contestation et annule l’accès à un procès équitable. Aujourd’hui on surveille les excès de vitesse, photographie le contrevenant, recherche le nom et l’adresse du fautif dans les fichiers des cartes grises, établit automatiquement le procès verbal et le montant de l’amende et expédie par courrier la punition.
De même demain on pourra peut-être repérer un “antisocial” ou un délinquant par des empreintes biométriques le rechercher dans un méga fichier identifiant tous les individus, le localiser, le condamner par ordinateur selon un barême, lui placer un bracelet éléctronique pour l’immobiliser, et le suveiller par satellite. Idem pour ceux qui voudraient contester ou remettre en cause ce nouveau totalitarisme, pour ceux qui voudraient consommer alternativement, pour ceux qui voudraient penser différemment. Ceux là seraient séparés et mis à l’écart de manière à ne pas contaminer les autres.

Marjorie Brunet Plaza

Mai 2006